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1493: An exhibition by Claire Fontaine

PRESS RELEASE

1493: An exhibition by Claire Fontaine

In the exhibition 1493 Claire Fontaine wishes to address the problems of emigration, exile, colonization and more broadly the phantom of the promised land.

1493 being the date of the discovery of Puerto Rico, it is also the title of a neon sign that plays with the name of the exhibition space (1414) and discretely questions the very colonial notion of the date of birth of a country.

The Island of Tears refers to the first experience shared by nearly sixteen millions immigrants between 1892 and 1914 that passed through Ellis Island in order to be officially admitted into the United States. Ellis Island was the subject of a movie and a book by Georges Perec and Robert Bober, who, in 1979 went to film the site and interviewed the last surviving witnesses of this experience of immigration. According to Perec this research was inseparable from his and Bober’s Jewish identity, from the feeling of "having been labelled a Jew, Jew therefore victim, and therefore beholden for being a live to exile and luck”. The feeling of being deracinated brings Perec and Bober close to these destinies of exile and emigration. Ellis Island located in front of Liberty Island where the statue of Liberty stands, was a centre for the selection of the poorest that arrived in the United States: they were examined by doctors and officials and as the rules of acceptance became more restrictive they had to prove that they were not illiterate nor revolutionaries. Ellis Island was as much the site where a new life was beginning as it was the burial of the previous identity of the immigrants and in some cases even of their names. "Many emigrants – Perec writes - hoped to acquire names that sounded American. Hence the innumerable incidents of name changes that occurred in Ellis Island. A man from Berlin became Berliner; another whose fist name was Vladimir received Walter as his given name; a man whose first name was Adam became Mr. Adams; a Skyzertski was transformed into Sanders, a Goldenburg into Goldberg, and a Gold became Goldstein.”

Ellis Island was also the site where non-negotiable separations took place: people with illnesses or who didn’t fulfill the requirements of American immigration officers were sent back splitting families and tearing lives apart. Therefore Bober and Perec discover that the name of Ellis Island in many languages is “the isle of tears” that they transcribe in their book in the different translations.

Echoing her previous work, the neon series Foreigners Everywhere - composed of translation in different languages of these two words that mean both “there are foreigners everywhere we go” and “we are foreigners everywhere we go” – the installation proposed for the Espacio 1414 entitled La isla de las lágrimas is composed of a group of eight neon signs quoting all the translations reported by Perec in addition to the Spanish one.

Untitled (Amerika/Liberty), (2012) is presented within the exhibition in relation to a blunder from Kafka, who, in his seminal novel Amerika, describes the statue of Liberty as holding, instead of a torch, a sword. The sword, being a warrior and a phallic symbol, completely distorts the original meaning of the monument transforming it into a threatening warning about the military power of the United States.

Untitled (Tears), (2012) is a work composed of a ten dollars bill on which the word “tears” becomes visible by an effect of folding it upon itself. The word 'tears' in this context resonates with the financial crisis and with the tragedy of inflation. 

 

1493: Una exhibicion por Claire Fontaine

En 1493, Claire Fontaine aborda los problemas del exilio, la migración, la colonización y de manera más amplia, el fantasma de la tierra prometida.

1493 es la fecha del descubrimiento de Puerto Rico, a la vez que se presenta como el título de una obra en neon instalada al exterior del edificio, que juega con la numeración del espacio de exhibición, (1414), a la vez que cuestiona discretamente la noción, muchas veces colonialista, de la fecha de nacimiento de un país.

The Island of Tears (la isla de las lágrimas) hace referencia a la primera experiencia compartida por casi dieciseis millones de inmigrantes, que pasaron por Ellis Island entre 1892 y 1914, para ser admitidos oficialmente a los Estados Unidos. Ellis Island, fue objeto de una película y un libro escrito por Georges Perec y Robert Bober, quienes, en 1979 fueron al sitio a filmar y entrevistar a los últimos sobrevivientes de esta experiencia de migración. De acuerdo a Perec, esta investigación era inseparable de la identidad judía que tanto él, como Bober compartían; inseparable del sentiemiento de "haber sido catalogado como judío, judío entonces víctima, y por lo tanto obligado, a vivir en el exilio y lanzado a la suerte” El sentimiento de haber sido desraizado, acerca a Perec y a Bober a estos destinos de exilio y migración.

Ellis Island, localizada frente a lo que se conoce como Liberty Island, donde se encuentra la estatua de la libertad, fue un centro de selección de las personas más pobres que llegaban a los Estados Unidos. La gente era examinada por doctores y oficiales de migración, y conforme las leyes y reglamentos de entrada fse hicieron más rígidas, había que probar que no se era ni iletrado, ni revolucionario. Ellis Island se convirtió entonces en el sitio en donde comenzaban nuevas vidas, al ser un lugar en donde muchos inmigrantes dejaban atrás viejas identidades, y hasta en algunos casos se despojaban de sus nombres. “Muchos inmigrantes - escribe Perec- esperaban adquirir nombres que sonaran americanos; de ahí los inumerables incidentes y cambios de nombre que ocurrieron en Ellis Island. Fue así como un hombre que venía de Berlín se convirtió en Berliner, otro cuyo primer nombre era Vladimir se convirtió en Walter; un hombre llamado Adam podía ser Mr. Adams; un Skyzertski se transformó en Sanders, un Goldenburg en Godlberg, y un Gold en Goldstein”

Ellis Island fue también el lugar en donde ocurrieron muchas separaciones no negociables; gente enferma o que no cumplía con los requerimientos oficiales de migración, eran enviados de regreso a sus tierras, partiendo familias y separando vidas. Es a raíz de esto que Bober y Perec descubren Ellis Island es en muchos países e idiomas, conocido como “the isle of tears” , “la isla de las lágrimas” , mismo que transcriben en su libro, usando diferentes traducciones.

Haciendo eco a un trabajo reciente de la artista; la serie en neon Foreigners Everywhere (Extranjeros en todas partes) - compuesta por la traducción a diferentes idiomas de estas dos palabras, que significan a la vez “hay extranjeros en todas partes” y “somos extranjeros en todas partes” – la instalación propuesta para Espacio 1414, titulada, La isla de las lágrimas, consta de un grupo de 8 letreros en neon que reúnen todos los idiomas incluidos por Bober y Perec en su libro, en adición a uno en español.

Untitled (Amerika/Liberty), (2012) se presenta dentro del contexto de la exhibición, a raíz de una metedura de pata de Kafka, quien, en su influyente novela Amerika, describe que la estatuta de la libertad está sosteniendo una espada, en vez de una antorcha. La espada, siendo un arma a la vez que un símbolo fálico, distorsiona por completo el significado real del monumento, transformándolo en una alarmante amenaza acerca del poder militar de los Estados Unidos.

Finalmente, Untitled (Tears), (2012) es una obra compuesta por unos billetes de diez dólares en los que la palabra “tears” (lágrimas) se hace visible al doblarse en sí mismos. En este contexto, la palabra lágrimas resuena con la crisis financiera y la tragedia de la inflación. 


1493: An exhibition by Claire Fontaine

Mar 20 – May 31, 2013